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24 horas de Le Mans

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La carrera de resistencia más importante de los sesenta fue el escenario de una febril batalla entre Ford y Ferrari, cronometrada por Longines.
1960-1991
Ninguna otra carrera en el mundo es tan desafiante para los pilotos y sus coches como las 24 horas de Le Mans: el circuito de 13,5 km sigue caminos rurales llenos de baches donde los conductores se persiguen día y noche. En la recta Mulsanne, un tramo recto de casi 5 km de longitud, los coches de carreras más rápidos (Porsche 917) alcanzaban una velocidad máxima de más de 390 km/h ya en 1971. Al mismo tiempo, hay numerosos participantes privados, en vehículos mucho más lentos. La carrera es una prueba de resistencia muy exigente para todos los equipos de carreras.
Ferrari dominó por primera vez la carrera en los años 60, con una serie de victorias ininterrumpidas de 1960 a 1963. El gigante automovilístico americano Ford trató de apropiarse del fabricante italiano de coches de carreras en 1963. Cuando Ferrari hacía frente a problemas financieros. Pero después de días de negociaciones, el commendatore Enzo Ferrari rechazó la oferta en el último momento. Solo una semana después, Henry Ford II, notablemente decepcionado, pasó al plan B: desarrollar su propio coche de carreras. "Id a Le Mans y dadle una paliza", ordenó Ford a sus subordinados.
En marzo de 1969, Longines estuvo presente en el Salón del Automóvil de Ginebra, en el stand de la ACS, con un panel luminoso gigante de Télé-Longines. Esta fue la primera presentación mundial del legendario Porsche 917.
El Ferrari 512 S de la Scuderia Filipinetti (pilotos Corrado Manfredini/Gianpiero Moretti), con pegatinas de "Longines Chronometrage Officiel" en sus alas, en Le Mans 1970.
Ford reunió rápidamente un equipo de carreras. Con la ayuda del fabricante inglés de autos deportivos Lola, Ford montó las ruedas el elegante automóvil deportivo GT 40 de motor Ford V8 central. En 1964, los aspirantes estadounidenses compitieron contra los italianos por primera vez en Le Mans. Sus coches ya eran sorprendentemente rápidos, pero no lo suficientemente fiables. Longines, el cronometrador oficial de Le Mans, midió con precisión los tiempos de vuelta, la vuelta más rápida, las distancias entre los coches y las 24 horas, como cada año entre 1960 y 1991.

Ford había invertido millones de dólares en una victoria, y en 1964 todavía tenía que sufrir una amarga derrota: los tres GT 40 fracasaron. En lugar de un Ford, un "caballo rampante" cruzó la línea de meta como ganador, con Nino Vaccarella (copiloto Jean Guichet) al volante. En su Ferrari 275P, los pilotos cubrieron más de 4695 km en 24 horas.
Ford buscó entonces la ayuda del tejano Carroll Shelby: el exganador de Le Mans (1959) y constructor de coches deportivos mejoró el Ford GT 40 en puntos cruciales, junto con su piloto de carreras y mecánico Ken Miles. Sobre todo, implantaron un motor de 7 litros más potente y mejoraron los frenos y el manejo. Pero los coches con sus enormes y pesados motores siguen siendo poco fiables: 1965 fue un desastre total para Ford, con sus seis coches retirándose antes de la séptima hora. Enzo Ferrari triunfó con sus corredores rojos en primer, segundo y tercer lugar.

Tuvieron que intentarlo por tercera vez. En 1966, los estadounidenses llegaron con 20 toneladas de piezas de repuesto, equipos y una armada de 15 coches de carreras (GT40 Mk II). Los organizadores aceptaron ocho de ellos. Esta vez, los GT40 marcaron el ritmo: Longines cronometró a Dan Gurney (EE. UU.) en su Ford con la vuelta de clasificación más rápida de 3 minutos y 30,60 segundos, lo que corresponde a una velocidad media de 230,1 km/h. Otros tres conductores de Ford los siguieron a solo un segundo de distancia.
Le Mans 1966 en cifras
13,5 km
La longitud de la pista.
350 000
Número de espectadores.
3 min 30,6 s
La vuelta más rápida a una velocidad media de 230,1 km/h, (Dan Guerney, Ford GT 40).
4843,1 km
Distancia recorrida por los ganadores McLaren/Amon (Ford GT 40) a una velocidad media de 201 km/h.
55
Número de coches que empiezan la carrera.
15
Número de coches que terminan la carrera.
Comienzo de la batalla entre Ferrari y Ford en Le Mans 1964: John Surtees/Lorenzo Bandini (Ferrari 330 P n.o 19); Richie Ginther; Pedro Rodríguez/Skip Hudson (Ferrari 330 P n.o 15).
Le Mans 1971 en cifras
3 min 18,4 s
La vuelta más rápida a una velocidad media de 244,4 km/h, Jackie Oliver (Porsche 917).
5335,3 km
Distancia recorrida por los ganadores Helmut Marko/Gijs van Lennep, (Porsche 917) a una velocidad media de 222,3 km/h .
396 km/h
Velocidad máxima en el entrenamiento en la recta Mulsanne, de Jackie Oliver (Porsche 917).
49
Número de coches que empiezan la carrera.
12
Número de coches que terminan la carrera.
Ken Miles y Carroll Shelby en Le Mans 1966.
Cronometraje preciso de los especialistas de Longines: la cabina de cronometraje de Le Mans 1965.
En una fresca y nublada tarde del 18 de junio a las 16:00 comenzó la carrera, seguida con entusiasmo por una multitud de 350 000 espectadores. Al final de la primera vuelta, tres Ford estaban a la cabeza, seguidos por el primer Ferrari en cuarta posición. Solo durante la noche, cuando la incesante lluvia redujo la ventaja de potencia de los grandes Ford, el Ferrari 330 P3 de Richie Ginther se puso a la cabeza. A medida que la lluvia amainaba, los Ford de Ken Miles y Dan Gurney retomaban la delantera. Sin ningún desafío real, el director del equipo de carreras de Ford, Leo Beebe, comenzó por la mañana a organizar la oportunidad ideal para la foto que mostraría el dominio de Ford contra sus competidores: los tres Ford líderes cruzarían la línea de meta uno al lado del otro en un empate.
El Ford líder conducido por Ken Miles disminuyó la velocidad para permitir que su compañero de equipo Bruce McLaren lo alcanzara, seguido por el Ford de Dick Hutcherson en tercer lugar. El empate resultó no llevar a ningún sitio. Al final, los organizadores de la carrera declararon ganador a McLaren: su auto había arrancado 20 m por detrás de Miles y cubrió la mayor distancia en 24 horas. La épica batalla entre Ford y Ferrari es el tema de la brillante película Le Mans 66 estrenada en 2019, protagonizada por Matt Damon y Christian Bale. En 1966, Ford ganó las 24 horas de Le Mans por primera vez, seguido de tres victorias más en los años siguientes. Ese logro fue posiblemente el más grande en la historia del gigante automovilístico americano. "Llegó después de años de lucha, y de no pocos fracasos, además de un gasto de dinero suficiente como para reflotar el Titanic", escribió la revista de coches Road and Track. En sus años gloriosos, las carreras pusieron a países enteros al borde de sus asientos.

En 1969, la era de los estadounidenses estaba cerca de su fin. En la primavera del mismo año, Porsche lanzó su legendario 917, en el Salón del Automóvil de Ginebra. En el expositor del Club del Automóvil de Suiza (ACS, por sus siglas en inglés), Longines colaboró en la presentación del poderoso Porsche 917 como cronometrador oficial de la carrera de Le Mans. El nuevo deportivo con el motor de 12 cilindros refrigerado por aire tuvo un gran éxito: en 1970 y 1971, Porsche consiguió una doble victoria en Le Mans (Attwood/Herrmann y Marko/van Lennep). Ferrari se mantuvo en el tercer y cuarto lugar en 1971. Porsche ganó 15 veces más en Le Mans hasta el 2019.
La carrera de las 24 horas de Le Mans se inició en 1965 con una práctica de carrera, como de costumbre. El procedimiento se abolió en 1970 por motivos de seguridad.
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